The IRS announced the 2014 optional standard mileage reimbursement rates.  Beginning January 1, 2014, they decrease one-half cent from the current rates in effect, and are as follows:

  • 56 cents per mile for business miles driven;
  • 23.5 cents per mile driven for medical or moving purposes; and
  • 14 cents per mile driven in service of charitable organizations (same as current rate in effect).

 

The Senate passed a historic piece of gay rights legislation that would ban workplace discrimination against gay and transgender employees. A 64-32 vote, the passage of this legislation marks another milestone victory for the gay rights movement in America.

 

The 64 to 32 vote to approve the Employment Non-Discrimination Act marked the first time federal lawmakers had approved legislation to advance gay rights since repealing the military’s ban on gay men and lesbians in uniform in late 2010. Approval of the measure came two days after Illinois became the 15th state to legalize same-sex marriage and four months after the U.S. Supreme Court sanctioned federal recognition of legally married gay couples.

In October 2013, Governor Brown signed several significant bills that increase and protect the earnings of low-wage and immigrant workers.  After years of stagnation and prior unsuccessful attempts, the state minimum wage will finally see an increase after the approval of AB 10 (Asm. Alejo).  The new law raises the $8 an hour minimum wage to $9 an hour, effective July 1, 2014, and from $9 an hour to $10 an hour, effective Jan. 1, 2016.

Domestic workers will also see an increase in wages after scoring a historic victory with AB 241 (Asm. Ammiano), known as the “Domestic Workers Bill of Rights.”  This law mandates overtime compensation for domestic workers in California who work over 9 hours in a day and over 45 hours in a week.

Bills to protect wages were also a highlight of this year’s legislative session.  SB 496 (Sen. Monning), signed by the Governor this year, makes it easier for workers to pursue a claim for unpaid wages by eliminating the threat of potentially ruinous liability if they ultimately do not succeed on their claim.

Car wash workers gained much-needed protections when Governor Brown eliminated the sunset date on one of the most effective tools for combating wage theft in the car wash industry.  AB 1387 (Asm. Hernandez) now permanently requires car washes to register and obtain a bond to fund an account for car wash workers who cannot collect their wages.

The Fair Paycheck Act, which would have helped all workers collect their unpaid wages, unfortunately suffered a defeat this year due to heavy lobbying by special interest groups in big business and banking.  This bill would have authorized an employee to record and enforce a wage lien upon an employer’s property.  Though unsuccessful, the Fair Paycheck campaign, led by a broad coalition of low wage worker advocates, will continue to fight and will make another legislative attempt next year.

AB 263 (Asm. Hernandez) and SB 666 (Sen. Steinberg) constitute a huge victory for low wage and immigrant workers. These bills protect and promote the rights of immigrant workers who suffer from pervasive abuse in the workplace.  The bills help workers assert their rights by clarifying that retaliation protected under Labor Code 98.6 broadly includes any adverse actions (including threats of deportation).  Additionally, these bills clarify that workers do not have to go through the cumbersome process of filing administrative complaints unless the Labor Code expressly requires it.  Another immigrant workers’ rights bill signed this year, AB 524 (Asm. Mullin), makes it a crime for employers or their attorneys to use threats of deportation to exploit immigrant workers.

Whistleblowers also receive some added protection under SB 496 (Sen. Wright), which expands Labor Code 1102.5 to cover workers who are preemptively fired before they can report any wrongdoing and to cover a broader range of disclosures.

SB 770 (Sen. Jackson) was the only family care bill signed by the Governor into law.  This bill expands the Paid Family Leave Program to provide wage replacement for workers taking care of seriously ill grandparents, grandchildren, siblings, and parents-in-law.

Governor Brown also signed several bills to help strengthen California’s workplace anti-discrimination and anti-harassment laws.  He also signed bills that expand workplace protections for veterans and those in the military. Significantly, SB 400 not only prohibits discrimination against victims of domestic violence, it also requires employers to provide victims with reasonable accommodations.  The Governor also approved SB 292 (Sen. Corbett), which strengthens sexual harassment protections, particularly with same-sex harassment, by clarifying that harassing conduct need not be motivated by sexual desire.

Former offenders will also find some added protections and help securing employment with the approval of AB 218 (Asm. Dickinson).  This new law prohibits state and local agencies from asking an applicant to disclose information regarding a criminal conviction until after the agency has first determined whether the applicant meets minimum qualifications for the position.

All of the bills signed this year will take effect January 1st of 2014 and represent huge victories for workers and working families in California.

El 5 de octubre, 2013, Gobernador Brown firmó para ratificar SB 666 (Steinberg). SB 666 hace lo siguiente:

La ley sujeta a disciplina a cualquier abogado que reporte o amenace reportar el sospechado estatus migratorio de un testigo o una parte a una acción civil o administrativa, o el estatus de un familiar, a una agencia federal, estatal o local porque el testigo o parte ejerce o ha ejercido un derecho relacionado a su empleo. También sujeta a ciertos profesionales y negocios licenciados a la suspensión o revocación de sus licencias si el Comisionado laboral o un tribunal determina que han violado ciertas provisiones de la ley de California.

La ley también anula MacDonald v. State of California (discutido aquí), en que la Corte apelativa falló que un empleado tiene que agotar los remedios administrativos establecidos en la sección 98.7 del Código laboral antes de llevar a cabo reclamaciones civiles por daños de descarga por represalia o terminación injusta en violación de la sección 1102.5 del Código laboral y descarga discriminatoria o por represalias en violación de la sección 6310 del Código laboral.

Igual de importancia, la nueva ley aclara que un empleador que tome represalias o cualquier otra acción adversa contra cualquier empleado o candidato al empleo porque él o ella se ha involucrado en conducta protegida podría ser sujeto a una pena civil de hasta $10.000 por violación.

As of today, the Governor has signed 8 significant employment-related bills into law, covering:

 

Minimum wage increase, from $8 to $10/hour, over two years

Change in definition of sexual harassment to provide broader protection for employees

Recovery of defense attorney’s fees in wage claims only if bad faith

Expansion of coverage of Paid Family Leave

Mandatory overtime for domestic workers who work over 9 hours/day or 45 hours/week

Criminal background checks for youth sports leaders

Employment contracts for minor actors

New penalties for violation of posting requirements for garment manufacturers

 

To view the signed bills, as well as the passed bills awaiting Governor Brown’s action, as well as failed bills, click here.  Governor Brown has until October 13 to act on bills awaiting signature. If you have questions on how these bills affect your rights, give us a call today.

On October 5, 2013, Governor Brown signed SB 666 (Steinberg) into law. SB 666 does the following:

It overturns MacDonald v. State of California (discussed here), in which the Court of Appeal held that an employee must exhaust the administrative remedy set forth in Labor Code section 98.7 before pursuing a civil claim for retaliatory discharge or wrongful termination in violation of Labor Code section 1102.5 and retaliatory and discriminatory discharge in violation of Labor Code section 6310.

 

Significantly, the new law also makes it clear that an employer who retaliates or takes adverse action against any employee or applicant for employment because he or she has engaged in protected conduct may be subject to a civil penalty of up to $10,000 per violation.

 

The law also subjects attorneys to discipline for reporting or threatening to report the suspected immigration status of a witness or party to a civil or administrative action or his or her family member, to a federal, state, or local agency because the witness or party exercises or has exercised a right related to his or her employment. It also subjects certain licensed professionals and businesses to license suspension or revocation if the Labor Commissioner or a court determines that they have violated certain provisions of California law.

 
Further information on SB 666, including the text of the bill, is available here.

1) Increase in the State Minimum Wage

Governor Brown signed AB 10. This bill raises the minimum wage in two $1.00 increments, from the current $8 per hour rate to $9 per hour effective July 1, 2014. Then to $10 per hour effective January 1, 2016.

2) Paid Family Leave Coverage Expanded

SB 770 was also signed into law. This bill expands the familial relationships covered by California’s paid family leave program. Currently, employees who are permitted to take unpaid time off to care for a seriously ill child, spouse, parent, domestic partner, or to bond with a minor child within one year of the birth, adoption or foster care placement of the child, can receive up to 6 weeks of wage replacement benefits under California’s family temporary disability (paid family leave) program. Beginning July 1, 2014, a seriously ill grandparent, grandchild, sibling and parent-in-law will also be included.

California has fee-shifting provision in place for claimants seeking unpaid minimum wages and unpaid overtime pay, by which the prevailing employee is entitled to attorney’s fees. Many employer defendants have sought to scare away a former employee plaintiff by “reminding” them that if the employee loses, the employer will go after them for their fees and costs. Many employees have considered the risk and opted not to pursue legitimate claims based on that fear.

Good news….

Effective January 1, 2014, Labor Code § 218.5 will provide that a prevailing employer can recover its defense costs only if it proves to the court that the employee brought the action “in bad faith.” “In bad faith” is not defined in the statute, but it will probably require that the employer prove that the employee knowingly filed a false claim purely withy the intent to harm their former employer.
The history behind the change reveals California’s long-established “pro-employee” position. Governor Brown signed the legislation, SB 462, making this change on August 26, 2013. The bill’s author, Sen. Bill Monning, D-Carmel, stated that this amendment corrects “an historic injustice” and “brings California into conformity with the overwhelming majority of states in the country.
The amendment was prompted by a 2012 California Supreme Court ruling holding that a prevailing employer in a meal-rest penalties case could not recover attorneys’ fees because such penalties are not “wages” and the Labor Code statutes permit fee recovery only in actions involving wages. Kirby v. Immoos Fire Protection, 53 Cal. 4th 1244 (2012).

Although there was no applicable fee-shifting statute in Kirby, the case implied that if the claims had involved wages instead of penalties, an award of attorneys’ fees to the prevailing employer could have been appropriate. The reaction from SB 462′s sponsor — the California Employment Lawyers Association — was to try to protect plaintiff employees from that eventuality by requiring successful employers to prove bad faith. A true win for employee plaintiffs!

¿Por qué importa?

Muchos empleadores piden (o requieren) a los empleados que firmen acuerdos de arbitraje. Al firmarlo, el empleado renuncia su derecho de demandar a su empleador en un juzgado con respecto a cuestiones relacionadas al trabajo, por ejemplo la terminación injusta, violación de contrato y discriminación. Un empleado que firme un acuerdo de arbitraje promete a perseguir reclamaciones legales contra el empleador a través de arbitraje y no una demanda. Tal vez no le parezca importante mientras Ud. está empezando en un trabajo nuevo, acostumbrándose a una rutina nueva o haciendo amistades con sus socios, pero si se violan sus derechos después, el acuerdo de arbitraje podría venir a atormentarle.

Entonces, ¿cuáles son las ventajas y desventajas de arbitraje?

Primero, las desventajas

Tal vez Ud. se pregunta porque le importa donde se escuchan sus reclamaciones, con tal de que se escuchen. Un arbitraje se diferencia de un juicio en varias maneras, y muchas de ellas funcionan contra los empleados.

De máxima importancia, un arbitraje es presenciado y decidido por un árbitro – un ciudadano privado (normalmente un juez jubilado) pagado por una o ambas partes para escuchar a la evidencia y los testigos. Eso significa que no habrá un jurado para escuchar su historia – los jurados frecuentemente deciden juicios por razones de simpatía y se relacionan mejor al empleado que al empleador.

Además, el proceso de arbitraje limita la cantidad de información que cada parte puede sacar de la otra (un proceso llamado descubrimiento). En casos de empleo, esto generalmente le hace daño al empleado, porque el empleador es típicamente el que está en posesión de la mayoría de los documentos e información relacionada al caso del empleado.

Finalmente, usualmente no se puede apelar un arbitraje, lo cual significa que el arbitraje adjudica más dinero que decisiones finales de un juzgado. Si Ud. cree que la decisión del árbitro es injusta o incorrecta, no tendrá una segunda oportunidad para argumentar su caso ante una corte superior – una oportunidad que quizás habría tenido si fuera al juzgado de juicios.

Las ventajas

Un arbitraje sí tiene algunas ventajas sobre un juicio. Arbitrajes son menos formales que juicios, y esta informalidad puede simplificar el proceso para todos los involucrados, especialmente empleados que no estén acostumbrados a la litigación. Además, casos de arbitraje se escuchan y se resuelven mucho más rápidamente que casos de juicio, que pueden durar años desde el principio hasta el final.

¿Qué debe hacer si a Ud. se le pide firmar un acuerdo de arbitraje?

Leer Todos los documentos con cuidado, o tenerlos revisados

Empleados a veces firman acuerdos de arbitración no intencionalmente. ¿Cómo puede suceder eso? Algunos empleadores les dan a nuevos empleados montones de documentos que llenar en su primer día, y algunos empleados, por consiguiente, firman documentos sin haberlos leído. Aunque muchos empleadores son sinceros y les presenta el acuerdo de arbitraje a los empleados abiertamente en un contrato separado, otros esconden el acuerdo en otros documentos, por ejemplo el contrato de empleo, una carta de contracción, o el manual para empleados.

Cuando firme un contrato, carta, manual o cualquier otro documento de su empleador, Ud.  acuerda a todos los términos del documento – incluso los que tal vez no haya leído. Este especialmente es un problema con los manuales, que pueden ser muy largos. Para protegerse de la renunciación de sus derechos inconscientemente, no firme ningún documento que diga que Ud. ha leído algo a menos que realmente lo haya leído y entendido completamente. Y no firme ningún documento que diga que Ud. acuerda a los términos a menos que haya leído todos los términos y realmente está de acuerdo.

¿Qué pasa si Ud. no quiere firmar el acuerdo de arbitraje?

Si su empleador le pide firmar un acuerdo de arbitraje, Ud. puede rehusar, pero esto podría poner su trabajo en riesgo. Usualmente, un empleador puede  rescindir una oferta de empleo si un empleado potencial rehúsa firmar el acuerdo y un empleador puede despedir a un empleado a voluntad que rehúse firmarlo. Así que, declinar a firmar al acuerdo podría poner su trabajo en riesgo.

Algunos empleadores negocian este punto, sin embargo, especialmente si están más emocionados por Ud. que por el arbitraje. Si Ud. es un candidato muy deseado o un empleado valorizado en la compañía, su empleador le podría permitir rehusar a firmar en vez de perder a Ud.

Otra opción es acordar a firmar, pero sólo si puede negociar un acuerdo que sea justo para Ud., como se describe abajo:

¿Cómo puede hacer que el acuerdo sea justo?

Si su empleador no le deja rehusar a firmar, le podría permitir negociar ciertos términos del acuerdo para hacerlo por lo menos balanceado. Ud. tal vez tiene que consultar con un abogado para ayudar con la negociación del acuerdo más justo posible. Aquí hay algunas provisiones que pueden ayudar a crear un proceso de arbitraje más balanceado.

  • Selección de árbitro. Ud. debe tener tanta influencia que el empleador en cuanto a la selección del árbitro. Dado el poder del árbitro, y el hecho de que probablemente no se va a poder apealar su decisión, Ud. va a querer derechos iguales a los de su empleador para seleccionar al árbitro. Ud. y el empleador deben tener el derecho de rechazar por lo menos un árbitro sin tener que dar una razón.
  • Divulgación de información. Un árbitro potencial debe tener que divulgar información sobre sus negocios e intereses personales para que Ud. pueda estar seguro de que el árbitro no sea imparcial a favor del empleador. Por ejemplo, el árbitro no debe ser inversionista de la compañía. Ud. y el empleador deben tener el derecho de rechazar a cualquier árbitro que tenga un conflicto de intereses.
  • Gastos de arbitraje. Porque el empleador es el que quiere usar arbitraje – algo que cuesta dinero – el empleador debe ser el que lo paga.

Representación de abogado. Ud. debe tener el derecho de estar representado por un abogado a lo largo del proceso de arbitraje.

Un empleado puede tomar tiempo fuera del trabajo, sin miedo de perder su trabajo, para:
1. Permiso de ausencia para actividades honorables – Código laboral §§ 230.3-.4; 1501-1507.
Se requiere de los empleadores en California que dejen a los empleados tomar permiso de ausencia no pagado para servir como bomberos voluntarios, policía de reserva, personal de rescates de emergencia, o como miembro de la patrulla aeronáutica civil. Cualquier empleador que discrimine contra un empleado por tomar tiempo permitido bajo la ley es culpable de un delito menor criminal, y el empleado afectado tiene derecho a reincorporación, pagos perdidos y beneficios.

2. Permiso de ausencia para donar órganos o medula ósea – Código laboral §§ 1508-1513.
Los empleados tienen derecho a un permiso de ausencia pagado para donar un órgano o medula ósea. Si Ud. trabaja en un lugar que emplea 15 o más empleados y ha trabajado allí por los menos 90 días, tiene derecho a tomar hasta 5 días laborales pagados durante cualquier periodo de un año para donar medula ósea y hasta 30 días laborales pagados durante un periodo de un año para donar un órgano.
Se puede requerir, sin embargo, que Ud. use hasta dos semanas de ausencia médica pagada o tiempo de vacación acumulada. Al volver de la ausencia bajo estas provisiones, tiene derecho a su reincorporación en el mismo puesto o un puesto comparable en el trabajo.

3. Permiso de ausencia para ayudar en una aula. – Código laboral § 230.8.
Si Ud. es padre, guardián, o abuelo de la custodia y trabaja para un empleador que tiene 25 o más empleados, tiene derecho a tomar permiso de ausencia (o usar tiempo personal/de vacaciones) hasta 8 horas por mes y 40 horas por año escolar para participar en las actividades de la escuela o guardería de su niño. La pena por violar esta provisión es muy seria – empleados afectados pueden obtener restauración, pagos perdidos, beneficios y una pena civil de tres vecesla la cantidad de los pagos y beneficios perdidos.

4. Ausencia de embarazo –
En California, podría ser que no hay límite a la cantidad de tiempo que una empleada puede tomar en conexión con su embarazo y parto. Una decisión reciente por una corte apelativa de California aclara que le Ley de Discapacidad por Embarazo (PDLL), que permite hasta cuatro meses de ausencia por discapacidades relacionadas con el embarazo, “aumenta en vez de reemplaza” otras provisiones de discapacidad establecidas en el Acto de Igualdad en el Empleo y la Vivienda (FEHA), además de ausencia para unirse con un niño recien nacido bajo el CFRA. Esto significa que una empleada podría tener derecho a tomar hasta cuatro meses de permiso de ausencia bajo PDLL, hasta 12 semanas de ausencia bajo CFRA y cualquier otro tiempo como acomodación razonable bajo FEHA si la empleada todavía está discapacitada después de utilizar PDLL.

5. Ausencia para adictos y personas que necesitan apoyo para leer – Código laboral §§ 1025-26; 1041. Empleadores también se encuentran obligados a dejar a los empleados a tomar permiso de ausencia no pagado como “acomodación razonable” para participar en un programa de rehabilitación de alcohol o drogas, o programas de alfabetización de adultos si emplean a más que 25 empleados. El empleador también tiene que tomar pasos responsables para asegurar la privacidad de un empleado que le haya informado al empleador sobre su participación en dichos programas.


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